Meet the Fellows: Ian McGroarty (Estados Unidos)

I’m Ian McGroarty from the United States of America. I spent 8 months with Alterna when I was just 22 years old! I had little experience before Alterna, graduating from Haverford College just a few months prior to joining the family. I had run a Microfinance Organization while in college and spent about 6 months as an intern at the Federal Reserve. I loved my time at the Federal Reserve and it was my dream to return to the bank, but fortunately I did not return right away.

My experience in the economic realm gave me some unique experience with statistical programming and data management. My background in microfinance made me aware of the scarcity of quality data work being done in organizations like Alterna. In my heart of hearts, I believe that better data leads to more robust findings which in turn allow for a better allocation of energy and resources. This is particularly true when so little is known about the people and organizations with whom you are working. Even more so when resources are already so constrained. This belief drove me in my work for Alterna and sustains me in my work at the Federal Reserve.

Working in the microfinance world was becoming quite disheartening towards the end of my tenure. An abundance of for profit companies looking to make a quick buck had tarnished the foundational principles of the movement. Alterna was a diamond in the rough, a rare organization looking to do good and who had learned from the failures of its predecessors. Unlike many of its counterparts, Alterna stands for relationships with entrepreneurs, continuing relationships, a focus on developing business. Not only did Alterna embody these ideals, it had a platform that could advocate and facilitate the implementation of the Alterna model in similar organizations. Because of these ideals and this position, I knew that quality data work at Alterna could help the organization grow and potentially demonstrate the importance of data work to its clients and partner organizations.

I couldn’t have been more proud with the work that I was a part of during my time at Alterna. I started out with reports that had been done previously. As I became more comfortable, I was able to rework the entire data collection and recording process. One of my favorite projects was the analysis surrounding the “Monitoreo Annual” which surveyed Alterna business past and present to see how they were performing since their time at Alterna. This was exactly the type of work that I wanted to do, and that I believe is crucial to the development of an organization and a field. The work was often difficult, and the data was often more sparse than I would have liked. But no matter the challenge the Alterna family seemed up to the task. I remember that we hired an extra team to individually call entrepreneurs who hadn’t responded to the survey. That dedication to the work still inspires me to this day. Weeks worth of cold calls just for a few extra rows in a spreadsheet might seem meaningless to some. To me it is the difference between the whole truth and a half truth. To me it demonstrates a commitment to ensuring that every voice is heard, every individual matters.

 Whatever work I was able to accomplish pales in comparison the relationships I was able to foster. While I was in Guatemala, I experienced a variety of personal and physical hardships that would have been overwhelming to handle alone. Were it not for the family I gained at Alterna, I don’t know how I would have overcome these challenges. I was able to mature and grow in ways I never even considered thanks to my co-workers, mentors, and friends.

It broke my heart to leave Alterna, but the Federal Reserve came knocking and I had to open the door. In my current role I have the opportunity to work with data that impacts the lives of millions. One of my most notable post Alterna projects is my work with secured credit cards. An underutilized product that helps low income individuals as well as immigrants. I find myself once again in a role that uses data to influence the lives of good people in hard situations. It is easy to get lost in the numbers and the sheer size of the data I am working with, to forget that each point represents a person. I think that my experience with Alterna helps me to fight that urge. I miss being able to meet the entrepreneurs, and visit the businesses that comprised the statistics I was responsible to track.

Looking forward, my career path seems hazier. For years and years I had a plan; work as a research assistant, get a PhD, become an economics professor at a small university. Living this plan, remembering the experience I had at Alterna, I’ve become less certain that this is truly the best trajectory for me. To help me in my discernment, I’ve enrolled in a masters in Financial Mathematics. While I sincerely believe that my research has an impact on the lives of many, the importance of my work with Alterna has changed my view on what impact truly means.

Español:

Soy Ian McGroarty de los Estados Unidos. ¡Pasé 8 meses con Alterna cuando tenía solo 22 años! Tenía poca experiencia antes de Alterna, graduándome de Haverford College solo unos meses antes de unirme a la familia. Había dirigido una Organización de Microfinanzas mientras estaba en la universidad y pasé unos seis meses como pasante en la Reserva Federal. Me encantó mi tiempo en la Reserva Federal y era mi sueño volver al banco, pero afortunadamente no volví de inmediato.

Mi experiencia en el ámbito económico me dio una experiencia única con programación estadística y gestión de datos. Mi experiencia en microfinanzas me hizo consciente de la escasez de trabajo de datos de calidad que se realiza en organizaciones como Alterna. En el fondo de mi corazón, creo que mejores datos conducen a resultados más sólidos que a su vez permiten una mejor asignación de energía y recursos. Esto es particularmente cierto cuando se sabe muy poco acerca de las personas y organizaciones con las que se está trabajando. Más aún cuando los recursos son tan limitados. Esto me impulsó en mi trabajo con Alterna y me sostiene en mi trabajo en la Reserva Federal.

Trabajar en el mundo de las microfinanzas se estaba volviendo bastante desalentador hacia el final de mi estancia. Una gran cantidad de compañías con fines de lucro que buscaban ganar dinero rápido habían opacado los principios fundamentales del movimiento. Alterna era para mí un diamante en bruto, una organización rara que buscaba hacer las cosas bien y que había aprendido de los fracasos de sus predecesores. A diferencia de muchas de sus contrapartes, Alterna representa relaciones con emprendedores, relaciones continuas, un enfoque en el desarrollo de negocios. Alterna no solo encarna estos ideales, tiene una plataforma que puede defender y facilitar la implementación del modelo Alterna en organizaciones similares. Debido a estos ideales y esta posición, sabía que el trabajo de datos de calidad en Alterna podría ayudar a la organización a crecer y potencialmente demostrar la importancia del trabajo de datos a sus clientes y organizaciones asociadas.

No podría haber estado más orgulloso con el trabajo del que fui parte durante mi tiempo en Guatemala. Comencé con informes que se habían hecho anteriormente. A medida que me sentí más cómodo, pude reelaborar todo el proceso de recopilación y registro de datos. Uno de mis proyectos favoritos fue el análisis del “Monitoreo Anual” que encuestó el pasado y el presente de los negocios de Alterna para ver cómo se desempeñan desde que fueron cultivador por Alterna. Este era exactamente el tipo de trabajo que quería hacer, y creo que es crucial para el desarrollo de una organización y un campo. El trabajo a menudo era difícil, y los datos a menudo eran más escasos de lo que me hubiera gustado. Pero sin importar el desafío, la familia Alterna parecía estar a la altura. Recuerdo que contratamos un equipo adicional para llamar individualmente a los empresarios que no habían respondido a la encuesta. Esa dedicación al trabajo todavía me inspira hasta el día de hoy. El valor de semanas de llamadas ‘en frío’ solo por unas pocas filas adicionales en una hoja de cálculo puede no tener sentido para algunos. Para mí es la diferencia entre toda la verdad y la media verdad. Para mí, demuestra un compromiso para garantizar que se escuche cada voz, cada individuo cuenta.

Cualquier trabajo que palidece en comparación con las relaciones que pude fomentar. Mientras estaba en Guatemala, experimenté una variedad de dificultades personales y físicas que habría sido abrumador de manejar solo. Si no fuera por la familia que gané en Alterna, no sé cómo habría superado estos desafíos. Pude madurar y crecer en formas que nunca consideré gracias a mis compañeros de trabajo, mentores y amigos.

Me partió el corazón dejar Alterna, pero la Reserva Federal llamó a la puerta y tuve que abrir la puerta. En mi puesto actual, tengo la oportunidad de trabajar con datos que impactan la vida de millones. Uno de mis proyectos posteriores más interesantes es el trabajo con tarjetas de crédito aseguradas. Un producto subutilizado que ayuda tanto a personas de bajos ingresos como a inmigrantes. Me encuentro una vez más en un papel que utiliza datos para influir en la vida de las personas en situaciones difíciles. Es fácil perderse en los números y el tamaño de los datos con los que estoy trabajando, para olvidar que cada punto representa a una persona. Creo que mi experiencia con Alterna me ayuda a combatir ese impulso. Echo de menos poder conocer a los emprendedores y visitar las empresas que incluían las estadísticas que era responsable de rastrear.

Mirando hacia el futuro, mi carrera profesional parece más peligrosa. Durante años y años tuve un plan: trabajar como asistente de investigación, obtener un doctorado, convertirse en profesor de economía en una pequeña universidad. Al vivir este plan, recordando la experiencia que tuve en Alterna, me he vuelto menos seguro de que esta sea realmente la mejor trayectoria para mí. Para ayudarme en mi discernimiento, inicié una maestría en Matemática Financiera. Si bien creo sinceramente que mi investigación tiene un impacto en la vida de muchos, la importancia de mi trabajo con Alterna ha cambiado mi opinión sobre lo que realmente significa el impacto.

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